Technology Geek
Του
Δημήτρη Πρασάκη

Αστεροειδείς θεωρούνται τα σώματα σε τροχιά γύρω από τον Ήλιο, των οπoίων η σύνθεσή τους βασίζεται κυρίως στο πυρίτιο, τον άνθρακα και το σίδηρο (για να διακρίνονται από τους κομήτες, που αποτελούνται κυρίως από «λερωμένο πάγο»).

Ο αστεροειδής που ανακαλύφθηκε πριν μια δεκαετία από το πρόγραμμα Spacewatch του Πανεπιστημίου της Αριζόνα το 2006, αποδεικνύεται τελικά ότι είναι δύο αστρεδοειδείς που περιστρέφονται ο ένας γύρω από τον άλλο. Την ίδια στιγμή παρουσιάζουν τα χαρακτηριστικά ενός κομήτη.

Με την βοήθεια του NASA/ESA Hubble Διαστημικού Τηλεσκοπίου, αστρονόμοι παρατήρησαν τα χαρακτηριστικά ενός ασυνήθιστου τύπου αντικειμένου, στη ζώνη των αστεροειδών μεταξύ του Άρη και του Δία. Είναι δύο αστεροειδείς που περιστρέφονται ο ένας γύρω από τον άλλον παρουσιάζοντας χαρακτηριστικά κομήτη, συμπεριλαμβανομένου ενός φωτεινού ‘δίσκου’ και μιας μακράς ουράς. Αυτός είναι ο πρώτος γνωστός δυαδικός αστεροειδής που ταξινομείται επίσης ως κομήτης. Η έρευνα δημοσιεύθηκε στο περιοδικό Nature.

Ο αστεροιειδής 288P ανακαλύφθηκε από το πρόγραμμα Spacewatch, σύμφωνα με τον Stephen Larson, ανώτερο επιστήμονα του Σεληνιακού και Πλανητικού Εργαστηρίου του UA. Η συνθετική δραστηριότητα παρατηρήθηκε στα δεδομένα της Hawaii Pan-Starrs το 2011 καθώς πλησίαζε το περιήλιο – κοντινή τροχιά στον ήλιο – και είναι ο πρώτος γνωστός «κομήτης κύριας ζώνης – main belt comet» καθώς περιστρέφεται μεταξύ του Άρη και του Δία.

Τον Σεπτέμβριο του 2016, λίγο πριν ο 288P πλησιάσει τον ήλιο (λόγω της τροχιάς του), βρέθηκε αρκετά κοντά στην Γη, επιτρέποντας στους επιστήμονες να τον μελετήσουν λεπτομερώς με την χρήση του Hubble. Όπως κάθε αντικείμενο που περιστέφεται γύρω από τον ήλιο, έτσι και ο αστεροειδής αυτός πραγματοποιεί ελλειπτική τροχιά, με αποτέλεσμα η απόσταση του από τον αστέρα του ηλιακού μας συστήματος να μην είναι σταθερή.

Οι παρακάτω εικόνες αποκάλυψαν ότι τελικά ο αστεοειδής αυτός δεν είναι ένας, αλλά δύο με σχεδόν ίδια μάζα και μέγεθος, χορεύοντας ο ένας γύρω από τον άλλο σε απόσταση περίπου 100 χιλιομέτρων. Λόγω την περιστροφής αυτής, ο υπολογισμός της μάζας τους είναι εφικτός.

Οι παρατηρήσεις μας έδωσαν επίσης πληροφορίες για την δραστηριότητα του συστήματος αυτού.

“Οι αστεροειδείς αυτοί, πιθανότατα είναι κομήτες οι οποίοι έχασαν ένα μέρος από τους πάγους τους, δημιουργόντας έτσι μια σχέση μεταξύ των εννοιών του κομήτη και του αστεροειδή”, τονίζει ο Larson. “Σοβαρές ενδείξεις ότι υποδεικνύουν ότι η εξάχνωση του πάγου νερού οφείλεται στην ηλιακή θερμότητα”, προσθέτει η Jessica Agarwal του Ινστιτούτου του Μαξ Πλανκ.

Ο 288P είναι ο πρώτος γνωστός δυαδικός αστεροειδής που ταξινομείται επίσης ως κομήτης κύριας-ζώνης.